FPGA如何破解中国创新的难题?

Xilinx亚太区市场总监张宇清“我们总说什么中国制造到中国创造,那么什么是创新呢?”这是记者在参加“首届电子系统设计主管论坛”时,屡次向参会者提出的问题。Xilinx亚太区市场总监张宇清给出了自己的答案:只要是国内工程师自主的产品设计、IP和开发资源都应归结于中国的创新。张宇清说:“已有很多大企业采用了Xilinx的产品,但同时我们也希望帮助中小企业,能够利用FPGA将自己的产品推到市场上。”

助力中国创新
资料显示,中国目前有400余家芯片设计企业,IDH企业更是不计其数。然而从中国半导体行业协会提供的2009版半导体知识产权报告中写道:“从1995年至2001年,全国集成电路设计类专利申请量逐年稳步上升,2002年之后出现快速增长趋势。”在内需的促进以及政府大力扶植下,我国集成电路设计产业确实产生了突飞猛进的发展,但报告中同时提到,“在专利申请质量方面,国内外仍存在一定的差距。”这也造成了目前集成电路设计的一大障碍:IP并没有完全掌握在芯片设计公司手中。

张宇清对记者表达了同样的担忧:“国内芯片设计公司只是拿来使用,这实际上并没有解决中国创造的难题。”

IP是IC设计的根基。然而目前的现状却是,“国外公司只希望给你产品及使用方法,一般不会愿意交给你做里面东西。”FPGA由于其产品特性,可以使每个开发工程师进行底层设计,这显然属于设计者,而不是国外芯片厂商。张宇清表示,“FPGA厂商一直都在透过与高校、政府的合作,从而建立国有IP资源。”

并且,FPGA由于其局部可编程,可以灵活改变用途,方便结合其他公司的IP进行复用,这对于芯片设计业来说是极其重要的。实际上,除了每家ASIC公司都会采取FPGA芯片进行量产之前的验证之外,目前中国已崛起了一批从事FPGA IP设计的专业公司,而这些公司中部分已成为Xilinx的第三方合作伙伴。

另外,FPGA在工艺节点上的进步也不容忽视。张宇清表示FPGA一定是最早运用先进工艺的厂商,在采用FPGA设计时不存在落后一到两代工艺问题。去年40nm FPGA就已经问世,当时国内最好的ASIC或SoC芯片还停留在65nm上,且投产时间相对较长。而采用FPGA设计,则可直接套用最先进的工艺,进行40nm产品的生产,并且可规避高昂的掩膜费用。

FPGA十余年来价格已下降30余倍,因此对于客户来讲,在终端市场中的竞争力不容忽视, “除手机外,FPGA已被绝大行业所采用。”张宇清肯定道。

用日理万机来形容张宇清2009年的工作一点都不为过:CEO一年之内已数次访华,张宇清也感觉到今年接待来自总部的工程师较以往增加了很多。同时在人员调整过程中,Xilinx中国区也成为鲜有的员工数不降反升区域。

今年中国3G网络的建设风风火火的进行,设备商则都会采用FPGA设计。因此,这一年Xilinx在通讯领域的收获是最大的,张宇清透露国内排名前三的设备商都为Xilinx颁发了核心供应商奖,“这在同行中是没有做到的。”

为了切实服务于中国通讯产业,Xilinx成为TD-CDMA联盟高级会员,其实这并不能给Xilinx带来直接利润。但张宇清表示,Xilinx提供的是研发平台,因此需要对整个生态系统进行不遗余力的回馈。

此外,Xilinx还与高校或IC设计基地合作,进行FPGA的培训与推广。据悉,已有超过100家学校建立了联合实验室。Xilinx参与业内研讨会,网上培训以及源代码开源竞赛,“我们所做的都是为中国工程师更了解FPGA,实际上我也逐渐的发现,很多中国工程师很优秀,开发时间比国外还短。”

2010年被寄予厚望的Virtex-6以及Spartan-6将要进入量产阶段,需要保证更广泛的客户。因此Xilinx也希望可以将通讯领域的成功经验复制到消费领域与工控领域中。

“现在很多领域还没有FPGA,这些都是我们的发展空间。”张宇清谈道,“毕竟在越来越细分化的市场中,很难找到一颗可以满足所有应用的芯片,因此未来我们的应用范围会更广泛。”